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René Orellana, Gerente de Proyectos Divisionales, Aguas y Relaves de Codelco: El ejecutivo reconoce que este logro se presenta porque todos los depósitos de relaves de la empresa cumplen con la legislación nacional asociada; son monitoreados permanentemente durante su construcción y operación; los diseños de los tranques consideran sistemas que minimizan posibles filtraciones, que, en caso de suceder, cuentan con medios que permiten controlarlas, sin llegar a afectar la estabilidad física de los muros.


René Orellana, Gerente de Proyectos Divisionales, Aguas y Relaves de Codelco.
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os depósitos de relaves son una de las grandes preocupaciones de la industria minera nacional, presentando riesgos de arrastre de los relaves por lluvias, el colapso de los depósitos, filtraciones y contaminación por arrastre del material fino con el viento. Nuestra complicada geografía y alta sismicidad agregan factores muy importantes a tener en cuenta en la disposición, diseño y construcción de estos tranques mineros.

En este marco, resulta clave que el rubro mantenga una preocupación constante de que todos sus procesos, entre ellos el manejo de estos residuos, sean gestionados eficientemente de manera de causar el menor impacto al medioambiente y las comunidades cercanas.

Junto con ello, se encuentra la preocupación por la escasez de recursos fundamentales, como el agua, para el trabajo minero. En este sentido, se han ido implementado sistemas que permiten la reutilización del recurso hídrico que se utiliza en la disposición de relaves, minimizando el uso de agua fresca.

René Orellana, Gerente de Proyectos Divisionales, Aguas y Relaves de Codelco, explica cuál es la línea de trabajo de la empresa al respecto y los logros obtenidos.


Dentro de las faenas mineras, una de las etapas más relevantes consiste en el transporte y disposición de los relaves, en especial teniendo en cuenta nuestra geografía y el ser un país sísmico. ¿Cuáles son los estándares ocupados en la minera para estos procesos?

Todas las descargas de residuos industriales líquidos provenientes de nuestras operaciones, incluidos los relaves, cumplen con la legislación nacional asociada, lo que implica, entre otros, no afectar cuerpos de agua.

Dentro de los estándares que sigue la Corporación al respecto están los siguientes:

  • Regulación chilena, principalmente definida por SERNAGEOMIN (DS 248) y DGA (DS 50)
  • Normativa sísmica chilena respecto diseño sísmico e instalaciones industriales (NCH 2369)
  • Estándares de ICOLD (International Commission on Large Dams)
  • Mejores prácticas internacionales, entre las que se incluyen las recomendaciones de diseño, construcción, operación y organizacionales de entidades a las que la Corporación se ha adherido, como el ICMM (International Council of Minning and Metals), entre otras.

Para minimizar el impacto ambiental producido, resulta muy importante el tema de la seguridad de estos depósitos. ¿Qué tipo de estructuras mayormente se ocupan para evitar filtraciones y las medidas que se adoptan para evitar que colapsen los relaves?

Efectivamente, la seguridad es esencial en Codelco, tanto de las personas como del medio ambiente. En el caso de los depósitos de relaves, es importante señalar que los muros de contención se diseñan y construyen de manera que no existan filtraciones que pongan en riesgo la seguridad de la obra.

También es cierto que el agua siempre busca caminos para transitar en cualquier medio que presente algún grado de permeabilidad, como lo es un muro de contención, por lo tanto, los diseños de los tranques consideran sistemas de control que minimizan estas posibles filtraciones, por lo que lo más importante es considerar obras que permitan controlarlas y conducirlas de manera segura, de manera de que no afecten la estabilidad física de los muros resistentes. Estas obras principalmente son drenes que permiten conducir las aguas en los muros, los que además son monitoreados permanentemente durante la operación de los relaves.

Otras medidas de seguridad son el monitoreo permanente de deformaciones en los muros de contención, independientemente de la ocurrencia de algún sismo. En caso de que se presente un sismo leve o severo, este monitoreo se intensifica de manera de asegurar que la obra no presenta riesgo de deformaciones. En este caso en particular, los muros de los depósitos cuentan con sistema de registro de sismos (acelerógrafos) y de niveles freáticos en su interior, que permiten evaluar post-sismo el comportamiento de la infraestructura e identificar posibles mejoras.

Todos los depósitos de relaves de Codelco han cumplido con las premisas de diseño y no han sufrido deformaciones ni daño por los sismos ocurridos históricamente.


¿La minera utiliza algún sistema de monitoreo de sus depósitos de relaves?

Sí, los depósitos de relaves son monitoreados permanentemente durante su construcción y operación. Los principales parámetros de monitoreo son:

  • Deformación de muros (vertical y horizontal)
  • Comportamiento sísmico (evaluación de la resistencia sísmica y amplificación sísmica) debido a un evento sísmico (terremoto y/o temblor)
  • Comportamiento de sistemas de drenaje (lecturas de piezómetros para definición de nivel freático en el muro)
  • Sistemas de monitoreo y control de infiltraciones aguas abajo de los muros
  • Controles ambientales y sectoriales establecidos en los distintos permisos y resoluciones asociadas.

También en el marco del impacto ambiental, se están desarrollando interesantes iniciativas en el tema de reutilizar el agua, de trabajar por un manejo sustentable del recurso hídrico y minimizar así el consumo de agua fresca en los procesos. Al respecto, ¿qué tipo de iniciativas se están desarrollando en la minera?

El agua es un bien escaso y crítico. Es por esto que en todos nuestros sistemas de relaves existe la preocupación permanente de optimizar las recuperaciones de agua desde los relaves mediante procesos de espesamiento y con equipos especialmente diseñados para obtener las mejores recuperaciones de agua posible.

Además, el Distrito Norte cuenta con un sistema de recirculación de agua desde el depósito de relaves, para ser reutilizada en el proceso. La eficiencia de la recuperación es extraordinariamente alta, en comparación con otros tranques de faenas mineras en el norte, dado que se utiliza un sistema pionero de sectorización del embalse para disminuir las pérdidas de agua. El sistema alcanza valores de recuperación de agua entre 30% y 40%, con lo que el indicador de consumo unitario de agua en el proceso de concentración, Make Up, se encuentra en valores entre 0,50 a 0,55 m3/Ts, de los mejores en los sistemas de relaves en Chile.

En la actualidad estamos evaluando tecnologías de relaves espesados y relaves filtrados en los depósitos de la Corporación, con lo que en el caso anterior, el Make Up podría mejorar hasta valores cercanos a 0,45 m3/Ts.


¿Cuáles son los desafíos que se presentan a futuro? La producción minera es una actividad continua y en aumento, por lo que cada vez irá creciendo la cantidad de depósitos de relaves. ¿Cómo está trabajando la minera en I+D frente a este escenario?

Efectivamente, las reservas de Codelco permiten asegurar una actividad minera en el largo plazo, en al menos 50 años más. Para esto, Codelco está permanentemente evaluando alternativas operacionales y diseños de sistemas que permitan asegurar la operación por este período e incluso mucho más. El desafío de I+D es importante. Los nuevos proyectos de Codelco consideran obras e instalaciones que presenten un menor impacto ambiental y hacia las comunidades, que integren los adelantos en ingeniería y diseños vanguardistas a nivel internacional.

Dentro de las iniciativas que Codelco está evaluando, está extraer la mayor cantidad de agua posible en procesamiento de los relaves; como también respecto del manejo y disposición de los relaves, utilizando la menor área o superficie posible.

Además de los procesos de espesamiento y filtración de relaves, se han estado estudiando otras tecnologías para aumentar la recuperación de agua de los relaves, como la aplicación de procesos de ciclonaje; sistemas de captación y bombeo en el interior de los depósitos de relaves; sistema de recuperación de agua en las canaletas de transporte de relaves; nuevos reactivos para espesadores; nuevos reactivos para riego en minas y caminos, entre otras.

La inclusión de la innovación y tecnología, a través de nuestra filial Codelco Tech, ha sido relevante también en esta necesidad de mejorar nuestros procesos en las variables de sustentabilidad.


¿Qué son los relaves?

Los relaves están conformados por una mezcla de agua con los minerales que no se concentraron en el proceso de flotación y que constituyen un residuo luego de la obtención del concentrado de cobre. Estos relaves deben ser almacenados en tranques o depósitos de relaves, donde lentamente se van decantando en el fondo y el agua es recuperada o evaporada.
Fuente: Codelco Last modified on Viernes, 10 Marzo 2017

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